Sergio Llana: “Si te gustan el deporte y los datos, es el momento ideal para especializarte en sports analytics”

Sergio Llana lidera el equipo de Sports Analytics del Fútbol Club Barcelona, uno de los clubs deportivos de referencia internacional. Ingeniero Informático de Software por la Universidad de Oviedo y máster en Innovación e Investigación en Informática, especialización en Data Science, por la Universitat Politècnica de Catalunya (UPC). Su experiencia como data scientist le ha llevado a codirigir el posgrado en Sports Analytics, que ofrece la UPC School con la colaboración del FCB. En esta entrevista nos acerca al gran potencial del análisis de datos en el deporte y en qué consiste la figura del data scientist en este mundo.

  • En la actualidad, la importancia de los datos es incuestionable para cualquier sector. ¿Hasta qué punto también es decisivo para el ámbito deportivo una buena estrategia de análisis de datos a gran escala?

Siempre es importante tener información objetiva que ayude a la toma de decisiones. En el caso del deporte, no creo que sea decisiva de forma aislada, pero combinada con el conocimiento del experto (entrenadores y analistas en el caso del fútbol) es cuando da una verdadera ventaja competitiva al club.

  • A un nivel más concreto, ¿en qué disciplinas pueden aplicarse las mejoras derivadas de un buen análisis big data en el deporte?

La primera aplicación que se viene a la mente de cualquier persona que conozca un poco el tema es el scouting, puede que en parte influenciado por la película Moneyball. La verdad, si embargo, es que se puede aplicar al análisis táctico, la preparación física e incluso la dirección deportiva.

  • El perfil de data scientist es considerada la profesión más demandada en el sector tecnológico. ¿Es una tendencia que se consolidará en los próximos años también para el deporte profesional?

SportsAnalyticsEs un proceso que ya se ha consolidado en otros deportes como el baloncesto o el béisbol en la última década en Estados Unidos, donde la gran mayoría de equipos tienen departamentos de más de 10 personas aplicando análisis de datos para ayudar a la toma de decisiones. En Europa es algo que empezó tarde, y concretamente en el fútbol más aún.

Como estudiante, creo que es el momento ideal de especializarse en sports analytics si te gustan el deporte y los datos. Múltiples empresas están liberando conjuntos de datos de eventing y tracking que permiten tocar datos reales; algo que hace un par de años era impensable. Además, muchos clubes ya han incorporado al menos a una persona con este objetivo.

  • ¿En qué consiste tu rol como responsable de sports analytics en el FC Barcelona? ¿Qué tipo de proyectos desarrolláis?

Mi principal tarea es estar en contacto con los distintos departamentos a los que damos servicio (analistas del primer equipo, B y femenino, secretaría técnica, preparadores físicos…). Como departamento de datos, nos interesa estar lo más cerca posible de ellos para tener acceso a preguntas y feedback directo.

La parte más importante es traducir esas preguntas a tareas que distribuyo a todos los integrantes del departamento, siempre teniendo en cuenta qué cosas tienen prioridad alta y cuáles se pueden dejar a medio plazo.

Por último, queremos seguir publicando papers y estar presentes en las principales conferencias, así que es crucial estar al día de lo que van publicando otros clubes, empresas o grupos de investigación.

  • En octubre pondréis en marcha la 2ª edición del posgrado en Sports Analytics, una apuesta formativa que nace de la colaboración entre la UPC School y el FC Barcelona. ¿Qué valor diferencial ofrece esta formación?

Es una gran oportunidad profesional gracias a la combinación entre contenido teórico de estadística avanzada y machine learning. El posgrado está impartido por profesores de la UPC que yo mismo tuve cuando estudié el máster, junto con una parte aplicada que imparte personal del Barça y colaboradores que conocen muy bien el mundo del sports analytics. Otros cursos similares suelen quedarse algo cojos en el background técnico, o no suelen estar cerca de las preguntas que realmente se están intentando responder a nivel práctico en un club.

  • ¿A qué tipo de perfiles se dirige este posgrado y qué salidas profesionales les ofrece?

El posgrado está orientado claramente hacia perfiles técnicos (ingenieros informáticos, estadísticos, matemáticos, etc.) debido a la importante carga teórica y la necesidad de tener un mínimo de conocimientos de programación. En cuanto a las salidas profesionales, el alumno tratará con expertos en fútbol, analistas de datos, preparadores físicos e investigadores, etc., que le podrán orientar y aconsejar sobre cómo está el mercado actualmente.

  • ¿En qué consiste la colaboración del FC Barcelona en este programa?

Junto con Alberto Abello, el codirector por parte de la UPC, definimos un programa que cubriese todos los contenidos y técnicas que consideramos necesarias para que el alumno tenga una formación lo más completa posible.

La parte clave de la colaboración con el FC Barcelona es la posibilidad de tocar el mismo tipo de datos que nosotros estamos usando en el día a día. Hemos diseñado la parte práctica del posgrado para que el alumno afronte y resuelva problemas similares a los que hemos intentado resolver en el departamento.

  • En el diseño de esta propuesta, insistís en su componente práctico y aplicado. ¿En qué tipo de proyectos estarán inmersos los alumnos?

La temática de los proyectos estará abierta a posibles propuestas de los alumnos, dependiendo de sus intereses y curiosidades. Por nuestra parte también propondremos diferentes proyectos, algunos centrados en temas más aplicados como hacer algún tipo de análisis condicional, y otros más teóricos como aplicar redes neuronales, pero siempre poniendo el foco en la aplicabilidad.

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